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Alexander Sutherland Neill (1883-1973)

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Alexander Sutherland Neill

“Si la palabra felicidad significa algo, significa un sentimiento íntimo de bienestar, una sensación de equilibrio, un sentimiento de estar satisfecho de la vida. Estas cosas sólo pueden existir cuando uno se siente libre. Los niños libres tienen caras francas, sin miedo; los niños disciplinados parecen acobardarse, desgraciados, temerosos. Puede definirse la felicidad como el estado en que se tiene el mínimo de represión. La familia feliz vive en un hogar donde habita el amor; la familia infeliz, en un hogar tenso. Pongo la felicidad ante todo porque pongo el desarrollo ante todo. Vale más ser libre y sentirse contento e ignorar qué es una fracción decimal, que aprobar los exámenes escolares y tener la cara llena de acné. No he visto nunca acné en la cara de un adolescente feliz y libre.”

Neill fue hijo de maestro de escuela. Después de ser alumno de su padre estudió en la Universidad de Edimburgo para obtener su título de maestro en 1912. En 1914 fue nombrado Director de Gretna Green School, en Escocia, su país natal. En este período su descontento con el sistema educativo que aplicaba iba en aumento.

 

Según su pedagogía, denominada Pedagogía ''no directiva'', los jóvenes deben ser estimulados a aprender en un ambiente de libertad y responsabilidad a partes iguales.

 

Creó su propia escuela para poner en práctica sus teorías, a la que denominó Summerhill. Entre los principios de la filosofía educativa de Summerhill, se citan comúnmente:

 

* La humanidad se duele y esa dolencia se manifiesta en el tratamiento represivo que los niños reciben en esta sociedad patriarcal;

* Todo niño tiene derecho a la libertad;

* Un grupo normal de niños se autorregula, estableciendo en conjunto sus propias normas;

* El exceso de libertad es licenciosidad;

* La licenciosidad consiste en traspasar los límites de la libertad de los demás;

* Los peores males de la Humanidad vienen de la represión sexual, especialmente cuando está asociada a normas religiosas mal comprendidas o aplicadas;

 

Algunos de los textos escritos por A. S. Nelly, y en los que describe sus propuesta pedagógicas están: 1960 ''Libertad sin miedo'' (Summerhill), 1966 ''Libertad sin excesos'' (Freedom - Not License!), 1967 ''Libertad en el hogar'' (The problem family), y 1967 ''Libertad en la escuela'' (Talking of Summerhill)

 

Entre la bibliografía de Alexander Sutherland Neill, se pueden encontrar algunas frases celebres que definen claramente su pensamiento:

 

-Todo padre o maestro que inspira miedo es peligroso para la vida juvenil.

 

-El padre es un especialista que nunca estudió su especialidad.

 

-El mejor camino para llegar al embarazo pasa por la prohibición del sexo.

 

-El mal maestro es aquel que ha olvidado su infancia y que por lo tanto está totalmente fuera de contacto con los niños.

-Por regla general, los maestros son individuos ignorantes. Saben poco de psicología. Siguen el camino más fácil. Desde su punto de vista, el castigo archiva por lo menos la responsabilidad de investigar la causa. El castigo le asegura al maestro una vida tranquila. Lo abominable es que este sistema se aplica en escala universal, en las escuelas de todos los países.

 

-Temo que la producción en masa haya llegado para quedarse, tanto en el comercio como en la educación. Hay que vaciar a todos los niños en el mismo molde; hay que educarlos para que jamás discutan nada. Y si los chiquitines sufren en el ínterin, eso es algo que a nadie le importa. Lo único que vale es el sistema, coactivo, la estandarización del carácter para que todos piensen en la misma forma, vistan en la misma forma, hablen en la misma forma. ¡La uniformidad ante todo! Y miles de pobres niños indefensos lloran y se sienten desgraciados en sus escuelas-fábricas.

 

-El humor denota igualdad. Se lo excluye premeditadamente del aula porque es un elemento nivelador. El humor liquidaría el respeto que exige el maestro porque su risa, mezclada con la de los alumnos, lo haría demasiado humano.

 

Volviendo a la escuela de Neill, tenemos que Summerhill es una escuela al estilo inglesa fundada en 1921 por Alexander Sutherland Neill. Es una de las pioneras dentro del movimiento de las Escuelas democráticas. Atiende a niños de educación primaria y secundaria. Actualmente la directora es la hija de A.S. Neill, Zoë Neill Readhead.

 

Escuela de Summerhill es un modelo de escuela democrática y se caracteriza por dos principios básicos: la posibilidad de que los alumnos escojan si quieren asistir a clase y la dinámica de las asambleas, donde todos participan, para decidir las normas de la escuela.

 

Summerhill se destaca por defender que los niños aprenden mejor libres de los instrumentos de coerción y represión usados por la mayoría de las escuelas. Todas sus aulas son opcionales, los alumnos pueden escoger las que desean frecuentar y las que no desean. Neill fundó la escuela con el convencimiento de que "un niño debe vivir su propia vida - no una vida que sus padres quieran que viva, no una vida decidida por un educador que supone saber lo que es mejor para el niño".

 

En 1917 Alexander Sutherland Neill conoce Little Commonwealth, una escuela-reformatorio dirigida por Homer Lane, psicoanalista estadounidense. Lo que más le llama la atención fue que los propios jóvenes internos, presos por cometer delitos, gestionaban el espacio. Otro psicoanalista que tuvo fuerte influencia sobre Summerhill fue Wilhelm Reich, amigo personal y también analista suyo. Se nota la presencia de sus ideas en especial en la defensa de una educación colectiva en sustitución de la educación burguesa y estratificada.

 

La educación tradicional defiende y estimula la represión de los instintos y de las voluntades de la infancia. Neill piensa, influido por el psicoanálisis que esta represión es la responsable de muchas de las neurosis que se manifiestan en la persona, tanto en la niñez como en la vida adulta.

 

Las ideas de Neill establecen que la principal meta de una escuela debe ser auxiliar a sus alumnos para que estos sean capaces de encontrar la felicidad propia y es por eso que propone un modelo muy diferente al de las escuelas tradicionales, que según él sólo consiguen promover una atmósfera de miedo. Para que una persona sea feliz necesita primero ser libre para escoger su propio camino. Es por eso que renuncia a cualquier tipo de autoridad moral o jerárquica y la propia jerarquía.

 

En Summerhill, ningún adulto tiene más derechos que un niño, todos tienen los mismos derechos. Todos deben ser libres, entendiendo la libertad como una construcción colectiva. La libertad no acaba cuando comienza la del otro, como defendían los iluministas, la libertad precisa que todos sean libres para existir.

 

La pedagogía tradicional supone que los niños tienen una tendencia natural al egoísmo, siendo necesaria una interferencia autoritaria por parte de la familia y la escuela, para desarrollar el altruismo. Summerhill parte del mismo supuesto pero no llega a las mismas consecuencias: el niño es egoísta pero ese egoísmo no es malo en sí mismo. El egoísmo infantil es una etapa del desarrollo del niño (tesis acorde con las investigaciones del psicólogo suizo Jean Piaget) que si se desarrolla naturalmente desemboca en el altruismo; existe un momento en el que el niño necesita de los demás y entonces su propio egoísmo le abre a la comunidad. Inculcar a los niños principios altruistas antes de que sean capaces de asimilarlos sólo produce individuos miedosos e hipócritas. O sea, la educación tradicional yerra en esa interferencia autoritaria, sin percibir que es justamente ese tipo de interferencia la que alimenta aquello que identifica como problema. Según Neill es solamente a través del miedo como se puede intentar forzar el interés de alguien.

 

En esa escuela todas las reglas de convivencia y soluciones a los problemas que surgen en el día a día son resueltas en una asamblea que ocurre semanalmente, donde cada persona sea alumno, profesor o funcionario, tiene derecho a hablar y votar, manteniéndose el principio de que todos los votos valen lo mismo. Las normas de la escuela son construidas entre todos, todos se sienten parte del colectivo y se empeñan en mejorarlo. Un buen ejemplo de eso son los castigos defendidos por la Asamblea. En una ocasión, un niño, que no tenía dinero para tener su propia bicicleta, cogió una de otro niño para dar una vuelta y acabó estrellándola. El castigo fue que todos los miembros de la escuela hiciesen una colecta para comprar una bicicleta nueva y para comprar otra al niño que la había cogido por no tener dinero. No existe sentimiento de odio vinculado al castigo.

 

La escuela Summerhill atiende alumnos de 5 a 16 años. Los niños son divididos en tres grupos de edad: de 5 a 7 años, de 8 a 10 y de 11 a 15 años

 

Los niños duermen en la escuela durante todo el período lectivo y son instalados por grupos de edad con una "madre de casa" por cada grupo. Los alumnos no sufren inspección en sus cuartos y nadie es responsable por dejar los objetos personales fuera de sitio salvo su propio dueño.

 

Las mañanas se utilizan para las clases y por la tarde los niños son libres para realizar actividades diversas que eligen ellos mismos. A pesar de que los alumnos no son forzados a participar en las clases, un grupo puede expulsar de un aula a un alumno ausente por demeritar el desarrollo de los trabajos.

Su amistad con Homer Lane le proporciona el conocimiento del autogobierno escolar que practicaría en la King Alfred, escuela de coeducación laica donde se insistía en el valor educativo de la libertad personal. Situado en el movimiento antiautoritario inglés de las escuelas progresistas, su formación se complementa con el psicoanálisis.

Durante un tiempo, el interés de Neill se dirigió a los niños difíciles, cuyos problemas atribuía a la imposición de determinadas pautas de conducta. Nelly cambió su actitud al darse cuenta de que los niños pudieran ver las consecuencias de vivir sin ser perturbados por las restricciones y coacciones de los adultos.

Su relación con W. Reich le ayuda a reflexionar sobre las dificultades para una educación en libertad. Las doctrinas religiosas, los problemas de los adultos interfieren en el desarrollo del niño. Fundamenta su optimismo respecto de la ausencia de reglas previas en las cualidades innatas de la naturaleza individual que nadie debe interferir, pues ellas contienen sus propios patrones de crecimiento y desarrollo para el futuro.

La alternativa pedagógica de Neill tiene un enfoque claramente regeneracionista y no se interesa por los aspectos instructivos o didácticos. Una sociedad enferma necesita un cambio de rumbo educativo. Para Neill, los sistemas educativo y social están basados en la represión de las identidades personales. El autoritarismo de los padres, de la Iglesia, de la escuela, de la organización del trabajo son la expresión de una hostilidad que niega el desarrollo positivo e impide la creación de personalidades independientes. La educación es una tarea de comprensión y de situarse al lado del niño, procurando satisfacer sus necesidades psíquicas sin que el autoritarismo adulto haga acto de presencia. El miedo, la hipocresía y la hostilidad deben de dar paso a la autonomía, el amor y la libertad. Pero no se trata de una libertad abstracta. La libertad de un niño en Summerhill limita con la libertad de los demás.

Neill afirmaba que Summerhill más que una escuela era una forma de vivir en comunidad. Sus principales características serían:

  • Régimen de internado.
  • El individuo libre es aquel que vive y deja vivir.
  • Derecho del niño a decidir su propia conducta frente al autoritarismo represor.
  • Libertad interior estimulada por un clima afectivo, donde el niño llegará a conocer por si mismo.
  • El cultivo de la libertad y la responsabilidad facilitarán la vida social, al descubrir que no es libertad el violentar a otros.
  • Los profesores y los alumnos se unen en asamblea para discutir los problemas de la comunidad. La asamblea dicta leyes y un tribunal castiga a loa infractores.
  • Disciplina fundada en su libertad de decisión.
  • El maestro y el niño intercambian sus objetivos.
  • Educación dirigida al ámbito emocional, donde no impera la formación intelectual.
  • Terapia o tratamiento de los niños problema.

Fueron muchas las críticas a las que se enfrentó esta experiencia pedagógica, tanto políticos como ideológicos. En la década de los sesenta recibió acusaciones de libertinaje en su interior que nunca fueron demostradas. Summerhill continúa con su labor pedagógica de la mano de Zoe, la hija de su fundador.

Psiquiatra, pedagogo y maestro rural, Neill introdujo una nueva teoría sobre el autogobierno escolar mediante el valor de educar en libertad y la coeducación de sexos,  introduciendo métodos y alternativas, rompedores y radicales a la educación tradicional del sistema de educación británico, como las asambleas semanales de autogobierno y la importancia del bienestar emocional de los escolares por encima de sus resultados académicos.

La alternativa pedagógica neilliana se basa en la idea de que el hombre que busca la libertad es siempre un solitario, esta alternativa tiene un enfoque regeneracionista que no se concierne demasiado por los aspectos didácticos.

Para Neill la educación tiene como objetivo la libertad y la felicidad de las personas, o dicho por el propio Neill en el proyecto de la Escuela de Summerhill; “En nuestra escuela, libertad quiere decir que uno puede hacer lo que quiera mientras no interfiera en la libertad de los demás”.

Para Neill, el sistema educativo y social se establece en la represión de las identidades personales, siendo las instituciones como la Iglesia, la escuela, la organización del trabajo la expresión  de una discrepancia que niega el desarrollo positivo e imposibilita la construcción de personalidad independiente. Asimismo considera la religión como la negación de la vida, es decir, un niño libre de espíritu creador, no necesita la religión.

Neill mostró su desconfianza hacia la política diciendo que ésta no salvaría a la humanidad. Este modelo educativo surgió contra la educación tradicional, la ciencia, el método y las técnicas. La ciencia y la técnica al servicio de los intereses de poder, conducen  al mundo a formas sociales de dominación absoluta por instituciones opresoras.

En la actualidad la escuela  de Summerhill y en los últimos años han tenido problemas con las autoridades educativas británicas, ya que ha sido acusada de libertinaje.

Summerhill no es un ejemplo de pedagogía anarquista, aunque si lo es de educación antiautoritaria, de ahí que haya sido tomado por las corrientes educativas anarquistas de la segunda mitad del siglo XX. Summerhill no pretendió ni pretende reformar la sociedad, sino hacer libres y felices a las personas internadas.

Los puntos débiles de Neill han sido ampliamente criticados y divulgados.

 


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